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Imprimir esta páginaEnviar este artículo por E-mail, a un AmigoREEDICION: ¿Qué es la Stevia? Propiedades, cuestionamientos e intereses de un arbusto más dulce que el azúcar
05/abr/2008

Se trata de endulzante natural alternativo al azúcar y a los edulcorantes artificiales, se obtiene de un arbusto originario de Paraguay y Brasil; empleado como endulzante, por los indios guaraníes. El antecedente contemporáneo más importante se ubica en Japón, donde su participación en el mercado de endulzantes es del 41%. Según fuentes industriales consultadas, las hojas de la planta son 30 veces más dulces que el azúcar y el extracto unas 200 veces más.

Por: Norberto Veribona Dola

Sobre el mes de mayo del año pasado, el matutino la Nación daba cuenta que Coca Cola buscaba revolucionar los endulzantes con la Stevia, una hierba de América del Sur, el artículo de referencia mencionaba que las multinacionales Coca-Cola Co. y Cargill Inc. se habían asociado para comercializar un nuevo endulzante natural y sin calorías, que podría atraer a los consumidores conscientes de su salud y reordenar el mercado global de edulcorantes artificiales.

Simultáneamente, la empresa líder de las bebidas colas registró 24 patentes relacionadas de la Stevia rebaudiana bajo el nombre de “rebiana”; siendo el propósito obtener los derechos exclusivos para desarrollar y comercializar el uso de rebiana en las bebidas. Cargill, en tanto, lo usará en productos alimenticios como yogures, cereales, helados , dulces. y endulzante de mesa.

Interiorizada de estos movimientos, la diputada nacional por San Juan, Adriana del Carmen Marino, presentó en la Cámara baja un proyecto de ley (expediente 2665-D-2007), tramite parlamentario 63 (05/06/2007), de sólo dos artículos que textualmente expresan:

“ARTICULO N º1: La presente ley tiene por objeto prohibir el uso de productos derivados de la hierba Stevia rebaudiana o eStevia en todo el territorio de la República Argentina

ARTICULO N º2: Queda prohibido el uso del producto endulzante llamado rebiana derivado de la hierba eStevia en bebidas y productos alimenticios”.

En sus fundamentos alega que “Rebiana es un derivado de la eStevia rebaudiana o eStevia, un arbusto sudamericano cuyo uso alimenticio está prohibido en Estados Unidos y Europa.

Un estudio científico realizado en el año 1985 vinculó esa hierba con serios problemas hepáticos y algunas autoridades alimenticias europeas han expresado preocupación sobre su posible toxicidad.

Ante esta prohibición, autoridades de Coca Cola y Cargill, han afirmado que comercializarán la rebiana en aquellos países donde está autorizado como aditivo, como es el caso de de la Argentina, Brasil Paraguay entre otros países sudamericanos y Japón.”

Hasta el presente no se han verificado avances por parte de las empresas involucradas, ni tampoco hay dictamen sobre la iniciativa de la diputada Marino. No obstante, me pereció interesante explicitar lo que se conoce respecto a la especie.

Se trata de endulzante natural alternativo al azúcar y a los edulcorantes artificiales, se obtiene de un arbusto originario de Paraguay y Brasil; empleado como endulzante, por los indios guaraníes. El antecedente contemporáneo más importante se ubica en Japón, donde su participación en el mercado de endulzantes es del 41%. Según fuentes industriales consultadas, las hojas de la planta son 30 veces más dulces que el azúcar y el extracto unas 200 veces más.

Sus defensores sostienen que la Stevia no contiene calorías y presenta efectos beneficiosos en la absorción de la grasa y la presión arterial. Contiene carbohidratos, proteínas, vitaminas y minerales. Aducen que no se reportan efectos secundarios de ninguna clase, como efectos mutagénicos u otros efectos que dañen la salud. 1 taza de azúcar equivale a 1 ½ a 2 cucharadas de la hierba fresca o ¼ de cucharadita del polvo de extracto.

Las mismas fuentes aseveran que no afecta los niveles de azúcar sanguíneo , sostienen que estudios específicos han demostrado sus propiedades hipoglucémicas, razón por la cual mejora la tolerancia a la glucosa y, en razón de ello es recomendado para los pacientes diabéticos. Añaden además, que la Stevia es recomendada para la gente que desea perder peso, no solo porque les ayudará a disminuir la ingesta de calorías, sino porque reduce la necesidad de consumir dulces.

Actualmente se la cultiva en varios países del planeta, de modo más extensivo en Brasil, China, Japón, Corea, Tailandia, Taiwán, e Israel, entre otros; en estos países se utiliza como edulcorante en diversos tipos de alimentos y bebidas incluida la multinacional solicitante del registro, su empleo se lleva a cabo puesto que allí no suponen que el producto tenga los efectos secundarios de otros edulcorantes y, porqué además, no se descompone. También la usan en pastelería, confituras, mermeladas, yogures, helados y golosinas.

La Stevia es un arbusto que desarrolla 0,70 a 0,90 mt., perenne (se mantiene en producción de 7 a 8 años) de hojas tiernas increíblemente dulces, cuyos glucósidos no son metabolizables y tampoco contienen calorías. Se adapta perfectamente a las regiones tropicales y subtropicales, desarrollando sin inconveniente en condiciones de altitud, tal como ocurre en Perú, donde se la cultiva con buen suceso hasta 1.500 metros sobre el nivel del mar.

La Stevia rebaudiana, llamada también “yerba dulce” es una astareacea, de la familia de los crisantemos. Existen más de 300 variedades de Stevia en la selva Paraguayo- Brasilera. Produce bien en suelos franco arenoso o franco arcillosos. En zonas con altas precipitaciones es recomendable que el terreno tenga una ligera pendiente para evitar encharcamientos, siendo además recomendable establecer curvas de nivel. No son recomendables los suelos salinos.

El cultivo de Stevia requiere 1,400 a 1,800 mm de lluvia por año. La planta no soporta sequías muy prolongadas. Requiere una alta luminosidad, por lo que no corresponde plantarlo muy tupido. Necesita temperaturas superiores a los 13°C siendo ideal entre los 18 y 34 °C. Resiste y prospera hasta los 43°C acompañado de precipitaciones frecuentes. Temperaturas entre los 5 y 15°C no matan la planta pero inhiben o detiene su desarrollo foliar.

La propagación se puede efectuar por distintos métodos. Por semilla no resulta muy práctico a efectos comerciales, ello como consecuencia de tratarse de una alógama (con fecundación cruzada), por lo tanto adoptando este sistema se propulsa una dispersión genética obteniendo plantas disparejas: en tamaño, niveles de azucares totales, años de vida, etc.

La micropropación in vitro requiere la aplicación de una técnica especial para el establecimiento y adaptación al campo. Se reciben los plantines muy pequeños a raíz desnuda. Aun cuando se apliquen todos los cuidados para aclimatarlos y llevarlos a los campos definitivos, el porcentaje de supervivencia es muy bajo. En síntesis la metodología de esquejes o asexual es la más promisoria, con ella se logrará una plantación uniforme con iguales características de las plantas madre.

En nuestro país el cultivo de Stevia se está desarrollando en el centro de la provincia de Misiones, donde una Cooperativa Tabacalera tiene a cargo un proceso de selección del arbusto que ejecutan unos 330 productores. Las plantas se cosechan dos veces por año con rindes que promedian 1.600 kilogramos por hectárea. De esa zona precisamente es donde piensan abastecerse las corporaciones Coca Cola y Cargill.

Actualmente hay un proyecto en la Municipalidad de Paraná, consistente en cultivarlos en terrenos de esa jurisdicción en una asociación y/o cooperación, con horticultores de la zona, una Cooperativa de Concepción del Uruguay que viene incursionando en el tema y, asesoramiento del gobierno de Entre Ríos.

Respecto a la situación de aceptación en el mundo, no existe un criterio unívoco. En un buen número de países, tal como los arriba mencionados, ha superado con éxito los estudios de laboratorio, por lo se han autorizado libremente sus extractos.

En los Estados Unidos si bien el organismo competente, la FDA “Food and Drug Administration”, aprobó en septiembre de 1995, aunque en forma parcial, ya que su comercialización solo puede canalizarse en casas naturistas. Por otra la Stevia, no cuenta con la aprobación de los organismos sanitarios de la Unión Europea.

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